De Stanford Graduate School of Business sponsorde de Academic Freedom Conference, een tweedaags seminar voor vrijheid van meningsuiting op 4 en 5 november, als reactie op wat sommige prominente professoren een “verlies van academische vrijheid” noemen dat op veel westerse universiteiten speelt.


Op 8 november verschenen in The Epoch Times.

Door Liam Cosgrove. Liam Osgrove werkt als freelance journalist over zaken, markten en financiën. Hij behaalde zijn bachelor in wiskunde aan de Universiteit van Californië, Santa Barbara.


Stanford-econoom John Cochrane neemt stelling tegen deze nu alledaagse praktijken, waarbij bestraffende maatregelen worden geëist tegen professoren en studenten die zich overgeven aan meningen of wetenschappelijke onderzoeken die de status-quo uitdagen.

De Canadese professor Patrick Provost werd in juni geschorst  omdat hij beweerde dat “de risico’s van COVID-19-vaccinatie bij kinderen opwegen tegen de voordelen”. Amy Wax, professor in de rechtenfaculteit van de University of Pennsylvania, wordt nu geconfronteerd met  mogelijke beëindiging voor haar opmerkingen over positieve actie, de gemiddelde prestaties van zwarte studenten en andere opmerkingen. Slechts twee maanden geleden nam professor Jonathan Haidt van de New York University ontslag nadat hij een nieuw aangenomen vereiste had afgewezen dat onderzoekers moesten uitleggen hoe hun werk “gelijkheid, inclusie en antiracismedoelstellingen” bevordert.

“De missie van de universiteit is het nastreven van de waarheid en het bevorderen en verspreiden van kennis. Een robuuste cultuur van vrije meningsuiting en academische vrijheid is essentieel voor die missie’, luidt de open brief van Cochrane,  die werd ondertekend door meer dan 900 vooraanstaande wetenschappers, waaronder de beroemde cognitief wetenschapper Steven Pinker van Harvard.

Naast de brief organiseerde Cochrane de conferentie in Palo Alto, Californië, bekend als de ‘geboorteplaats van Silicon Valley’.

Cochrane, een vrijemarkteconoom en senior fellow bij Stanford’s Hoover Institution, is van mening dat de vrijheid van intellectueel streven op veel westerse universiteiten in gevaar is. De conferentie werd echter goedgekeurd door Jonathan Levin, de decaan van de business school, zei Cochrane in zijn openingstoespraak tijdens de conferentie.

Voordat de conferentie begon, kreeg het kritiek van de academische uitgeverij The Chronicle for Higher Education, die de gebeurtenis beschuldigde van “het ondersteunen van figuren die de democratie en de volksgezondheid bedreigen”.

Tot de sprekers behoorden vele bekende namen, waaronder marketingprofessor en gedragswetenschapper Gad Saad, historicus Niall Ferguson, tech miljardair Peter Thiel, medische professor aan Stanford Jay Bhattacharya en de Canadese klinisch psycholoog Jordan Peterson.

Professor Gad Saad. 
(Met dank aan Gad Saad)

Tijdens de pandemie haalde Bhattacharya de krantenkoppen voor zijn ‘ Great Barrington Declaration ’, een aanbeveling voor het openbare beleid over COVID-19 die lockdowns afraadde en werd ondertekend door meer dan 60.000 professionals in de volksgezondheid.

“Universiteiten en beroepsverenigingen slagen er niet in zich te verzetten tegen dergelijke onliberale krachten – die in de loop van de geschiedenis vele malen zijn ontstaan, van alle kanten van het politieke spectrum – en om academische vrijheid en vrijheid van meningsuiting te verdedigen”, verklaarde Cochrane in de open brief.

Klimaat van angst

Talent van universiteiten in het hele land, sprekers afkomstig uit Princeton, Rutgers, Georgetown, Duke en meer. Een veelvoorkomend probleem onder conferentiegangers was een gevoel van onbehagen bij het bespreken van bepaalde ideeën op hun respectievelijke campussen.

“University of Chicago wordt gezien als de belangrijkste universiteit voor vrije meningsuiting. … Dat is waar, maar er borrelt iets onder de oppervlakte”, zegt Jerry Coyne, een bioloog van de universiteit. Hij beschrijft een klimaat van angst dat zijn collega’s in zijn greep houdt, en niet alleen rechts. “Zelfs voor een goede liberaal is de bijnaam racist of transfoob gruwelijk en zorgt ervoor dat je gewoon je mond houdt.”

Een eenzame niet-gegradueerde student onder de sprekers, Mimi St Johns, bekritiseerde een van Stanfords technische cursussen genaamd “Expanding Engineering Limits: Culture, Diversity, and Equity”, en zei dat de kern van de cursus was “het verkennen van de intersectionaliteit van wie een ingenieur is in plaats van daadwerkelijk het doen van de concrete wiskunde en programmeren.”

Intersectionaliteit houdt zich bezig met het analyseren van individuen die tot meerdere groepen behoren die als benadeeld worden bestempeld. Op de website van Stanford staat dat het doel van de cursus is om “te overwegen hoe culturele overtuigingen over ras, etniciteit, geslacht, seksualiteit, capaciteiten, sociaaleconomische status en andere intersectionele aspecten van identiteit interageren met opvattingen over techniek, diversiteit in het veld beïnvloeden en gelijkheid beïnvloeden in technische opleiding en praktijk.”

“Hoe zal de Amerikaanse techniek er over 10 tot 20 jaar uitzien als de slimste studenten van het land het gevoel hebben dat ze niet aan veel problemen kunnen werken vanwege ‘belangenkwesties’?” St Johns vroeg conferentiegangers.

Een artikel in The Stanford Review door St Johns demonstreert verder de alomtegenwoordigheid van identiteitspolitiek in niet-gegradueerde curricula, over een professor computerwetenschappen die suggereerde dat klaslokalen “verwijder verwijzingen naar ‘zeer mannelijke of zwaar CS-stereotype filmposters’ en zelfcensuur ‘anekdotes over … de kindertijd of het dagelijks leven waardoor studenten zich om economische redenen buitengesloten kunnen voelen.’”

Een bestandsafbeelding van Peter Thiel die op het podium spreekt tijdens een evenement in New York City op 1 november 2018. (Michael Cohen/Getty Images voor The New York Times)

Peter Thiel

St Johns is hoofdredacteur van The Review, opgericht door Thiel in 1987.

Toen het zijn tijd was om te spreken, deelde de medeoprichter van PayPal zijn diagnose van wat universiteiten vandaag de dag teisteren, wat suggereert dat het misschien geworteld is in een dieper pessimisme binnen de moderne cultuur.

Thiel richtte zich op een geëngageerde nutteloze houding als de belangrijkste boosdoener voor het gebrek aan academische vooruitgang in de afgelopen decennia en voor de sfeer van intolerantie.

“Dit is de tijdgeest aan de andere kant, het is: ‘We halen het niet nog een eeuw op deze planeet en daarom moeten we nu een totalitaire staat van één wereld omarmen.'”

Optimisme en hoop

Naast het diagnosticeren van de vrijheid van meningsuiting in de academische wereld, brachten veel sprekers woorden van optimisme en hoop naar voren.

Peterson, emeritus hoogleraar psychologie aan de Universiteit van Toronto, gaf advies aan degenen die vanwege hun opvattingen uit het maatschappelijk middenveld zouden kunnen worden verbannen en benadrukte het belang van een steungroep van goede vrienden en familie. overwin zijn ontberingen zonder hen.

Jordan Peterson heeft op 20 november 2021 een Isaac Newton-notitieboekje in de Wren-bibliotheek van Trinity College Cambridge in Engeland. (Met dank aan Jordan Peterson)

Andere voorgestelde oplossingen voor hoe academici terug zouden kunnen vechten tegen censuur en intolerantie.

Cochrane moedigde particuliere investeringen aan in nieuwe universiteiten met een meritocratische focus en smeekte Thiel voor de grap om wat kapitaal in te brengen. Hij stelde ook voor dat STEM-faculteiten hun respectieve toelatingsprocedures, die momenteel worden beheerd door niet-gespecialiseerde bureaucraten, herzien.

Saad hield het simpel: “De realiteit is dat iedereen met dit soort vrijmoedigheid moet kunnen spreken, en ik denk dat het probleem vrij snel zal verdwijnen.”

Cochrane stelde ook een soortgelijke benadering voor.

“Slechte ideeën worden alleen verslagen door argument en overtuiging, niet door onderdrukking.” Dit omvat ook het streven om kritische rassentheorie in openbare scholen te introduceren. In plaats van ze te verbieden, zegt hij, zouden leraren erover moeten kunnen praten, zolang tegengestelde ideeën ook zijn toegestaan.

“Deze beperkingen zijn contraproductief”, schrijft hij in de open brief.

“Openbare spraakmakende slachtoffers zijn het topje van de ijsberg. In de academische wereld heerst een sfeer van angst en zelfcensuur”, aldus Cochrane, die zegt dat het verlies van academische vrijheid deels de schuld is van universiteitsleiders.

De geleerden die de brief ondertekenden, riepen alle universiteiten en beroepsverenigingen op om de principes van de vrije meningsuiting te volgen en institutionele neutraliteit te handhaven over politieke en sociale kwesties.

Delen op sociale media