De president van Oekraïne bezit vele miljoenen illegaal verkregen geld.

De Oekraïense president Volodymyr Zelensky kwam aan de macht na toezeggingen om het Oost-Europese land vrij te maken van corruptie, maar de Pandora Papers onthullen dat hij en zijn naaste kring de begunstigden waren van een netwerk van offshore-bedrijven, waaronder enkele die duur onroerend goed in Londen bezaten.


Belangrijkste bevindingen

  • De Oekraïense president Volodymyr Zelensky en zijn partners in de productie van komedies hadden een netwerk van offshore-bedrijven die verband houden met hun bedrijf op de Britse Maagdeneilanden, Cyprus en Belize.
  • Zelensky’s huidige hoofdassistent, Serhiy Shefir, evenals het hoofd van de veiligheidsdienst van het land, maakten deel uit van het offshore-netwerk.
  • Offshore-bedrijven werden door Shefir en een andere zakenpartner gebruikt om prijzig onroerend goed in Londen te kopen.
  • Rond de tijd van zijn verkiezing in 2019 droeg Zelensky zijn aandelen in een belangrijk offshore-bedrijf over aan Shefir, maar de twee lijken een regeling te hebben getroffen voor de familie van Zelensky om geld uit de offshore te blijven ontvangen.

Acteur Volodymyr Zelensky stormde in 2019 naar het Oekraïense presidentschap na een golf van publieke woede tegen de politieke elite van het land, waaronder voormalige leiders die geheime bedrijven gebruikten om hun rijkdom in het buitenland te verbergen.

Gelekte  documenten tonen aan dat Zelensky en zijn inner-circle hun eigen netwerk van offshore-bedrijven hadden. Twee van de partners van de president werden ingezet om duur onroerend goed in Londen te kopen.

De onthullingen komen uit documenten in de Pandora Papers, miljoenen bestanden van 14 offshore-serviceproviders die zijn gelekt naar het International Consortium of Investigative Journalists en gedeeld met partners over de hele wereld, waaronder de Organized Crime and Corruption Reporting Project – OCCRP.

 Het Organized Crime and Corruption Reporting Project, opgericht in 2006 door Drew Sullivan en Paul Radu, is een niet-gouvernementele organisatie van onderzoekscentra, media en journalisten die actief zijn in Europa, Afrika, Azië, het Midden-Oosten en Latijns-Amerika

Ihor Kolomoiski

Uit de documenten blijkt dat Zelensky en zijn partners in een televisieproductiebedrijf, Kvartal 95, een netwerk van offshore-bedrijven hebben opgezet dat in ieder geval teruggaat tot 2012, het jaar waarin het bedrijf begon met het maken van regelmatige producties voor tv-stations die eigendom zijn van Ihor Kolomoisky, een oligarch die hardnekkig door beschuldigingen van miljarden dollars fraude wordt achtervolgd. De offshores werden ook gebruikt door medewerkers van Zelensky om drie eersteklas eigendommen in het centrum van Londen te kopen en te bezitten.

Ihor Kolomoiski

Kolomoisky is misschien geen begrip, zelfs niet met de recente opleving van de belangstelling voor oligarchen en kleptocratie. Maar alleen omdat hij misschien minder bekend is dan oligarchen als Roman Abramovich, maakt Kolomoisky niet minder belangrijk – of, voor degenen in Oekraïne, minder gevaarlijk.

Kolomoisky, geboren in de Sovjet-Oekraïne in 1963, worstelde om de kost te verdienen tijdens de ineenstorting van de Sovjet-Unie in het begin van de jaren negentig. Kolomoisky, die opkwam in het onlangs onafhankelijke Oekraïne, volgde een reeks andere oligarchen in de regio en kocht voormalige staatsbedrijven, zoals staalfabrieken, om gasbronnen tegen brandverkoopprijzen op te nemen.

Kolomoisky had echter twee voordelen ten opzichte van andere ontluikende oligarchen. Ten eerste had hij een achtergrond in de metallurgie. Ten tweede vertoonde Kolomoisky een meedogenloosheid die zelfs andere oligarchen, die geen onbekenden waren met gewelddadige misdaad, deden verbleken.

Door regelrechte overvallen van bedrijven greep Kolomoisky bezit na bezit in heel Oekraïne, naar verluidt na het omkopen van lokale rechters en magistraten.

In één geval namen ‘honderden gehuurde rovers gewapend met honkbalknuppels, ijzeren staven, gas- en rubberen kogelpistolen en kettingzagen’ een staalfabriek die Kolomoisky op het oog had in bezit.

Voor het publiek probeerde Kolomoisky echter een joviale persoonlijkheid te behouden. Mollig, vaak grinnikend, kreeg Kolomoisky de bijnaam ‘Benya’, naar de knuffelige, gelijknamige cartoonleeuw uit het Sovjettijdperk. Hij ‘probeert een beeld te creëren dat hij een aardige opa is, een aardige, grappige oude man’, vertelde Daria Kalenyuk, een van Oekraïnes belangrijkste voorvechters van corruptiebestrijding.

Tegen het midden van de jaren 2010 was Kolomoisky een van de machtigste figuren in Oekraïne. De oligarch breidde zelfs zijn portefeuille uit om toezicht te houden op een van de grootste banken van Oekraïne, PrivatBank, en benoemde zichzelf tot rentmeester van de Oekraïense financiële sector. In de nasleep van de Oekraïense EuroMaidan-revolutie van 2014, toen Russische troepen voor het eerst Oekraïne binnendrongen, veranderde de oligarch zichzelf in een aanhanger van de Oekraïense staat.

Terwijl hij een nieuwe militie in Centraal-Oekraïne financierde, zei de oligarch in over zichzelf: ‘Een groot aantal mensen vindt Kolomoisky geweldig – en de enige patriot in het land.’

Anderen zagen iets anders: een oligarch veranderde in een krijgsheer en bouwde zijn eigen machtsbasis in het midden van het land. ‘Ik denk dat Kolomoisky supergevaarlijk is’, zei een Amerikaanse diplomaat later. ‘Hij was een van de eerste oligarchen die zich als een krijgsheer begon te gedragen.’

Toen in Kiev een nieuwe regering kwam en nieuwe hervormers aan de macht kwamen, hadden ze vragen over hoe Kolomoisky zijn rijk financieel in stand kon houden. En toen ze in de boeken van PrivatBank begonnen te kijken, waren ze geschokt. Er ontbraken miljarden. De kas was leeg, niemand wist waar het geld was gebleven.

Onmiddellijk kwam de regering met een reddingsoperatie van $ 5,5 miljard naar PrivatBank, in een poging dit gapende gat in een van de grootste banken van het land te dichten. En toen gingen ze op zoek naar de verdwenen fondsen – en ontdekten ze het geld dat gevonden werd op plaatsen die ze nooit hadden verwacht, zoals Cleveland.

‘Een president zou geen offshore-bedrijven moeten bezitten. Over het algemeen zijn offshorebedrijven slecht, of ze nu eigendom zijn van een president of niet

Zoals zowel Oekraïense onderzoekers als Amerikaanse autoriteiten hebben uiteengezet, zou Kolomoisky toezicht hebben gehouden op een meerjarig, multinationaal witwasprogramma dat bedoeld was om miljarden te plunderen van nietsvermoedende Oekraïense spaarders. Op papier deed PrivatBank het voorkomen alsof een breed scala aan leningen volledig werden terugbetaald. In werkelijkheid kwamen die leningen echter nooit terug bij de bank, maar kwamen ze terecht bij entiteiten die rechtstreeks onder toezicht stonden van Kolomoisky. Met behulp van lege vennootschappen en offshore-rekeningen kwam veel van dat geld in de VS terecht.

Maar in plaats van naar plaatsen als San Francisco of Los Angeles te gaan, ging dat geld naar plaatsen die weinigen vermoedden. Het geld kwam terecht in kantoorgebouwen in Cleveland en Texas. Het kwam terecht in staalfabrieken in Kentucky en West Virginia. Het kwam terecht in fabrieken in Michigan en Illinois. Kleine steden, staalsteden, fabriekssteden – het geld dat Kolomoisky zou hebben gestolen, belandde uiteindelijk in Amerika.

Uit de documenten blijkt ook dat hij vlak voordat hij werd gekozen, zijn belang in een belangrijk offshorebedrijf, het op de Britse Maagdeneilanden geregistreerde Maltex Multicapital Corp., schonk aan zijn zakenpartner – die binnenkort zijn belangrijkste presidentiële assistent zou worden. En ondanks het opgeven van zijn aandelen, blijkt uit de documenten dat er snel een regeling werd getroffen waardoor de offshore dividenden kon blijven betalen aan een bedrijf dat nu van zijn vrouw is.

Zoals de Oekraïners en Amerikanen constateerden, was Kolomoisky nooit geïnteresseerd in daadwerkelijke investeringen  maar in het wegsluizen van zijn geld uit Oekraïne. En omdat plaatsen zoals de VS alle financiële geheimhoudingshulpmiddelen bieden die deze oligarchen nodig hebben – van anonieme shell-bedrijven tot anonieme aankopen van onroerend goed tot het ontbreken van een algemeen anti-witwasbeleid – vond Kolomoisky het maar al te gemakkelijk om zijn geld te verbergen. De VS hebben Kolomoisky begin 2021 rechtstreeks gesanctioneerd en zijn ‘betrokkenheid bij significante corruptie’ aankondigd.

Zelensky

Volodymyr Zelensky, de huidige president van Oekraïne, zou niet zijn waar hij nu is zonder Kolomoisky. Als acteur en entertainer had Zelensky voor Kolomoisky’s medianetwerk gewerkt – dat hem vervolgens steun gaf toen hij zich kandidaat stelde. Zelensky werd gezien als de Kolomoisky-kandidaat: hij benoemde een van Kolomoisky’s advocaten als adviseur en hield ontmoetingen met de controversiële oligarch, zelfs terwijl hij campagne voerde als de ‘anti-oligarch’. Begin 2021 heeft Zelensky naar verluidt zijn eigen Covid-lockdown-regels overtreden om een ​​verjaardagsfeestje te houden in het Kiev-appartement van Kolomoisky

Zelensky won het  Oekraïense presidentschap slechts drie en een half jaar na de lancering van de show, met meer dan 73 procent van de stemmen.

Zelensky profiteerde van de wijdverbreide publieke woede over corruptie, maar zijn campagne van 2019 werd achtervolgd door twijfels, aangezien zijn campagne werd geholpen door media van Kolomoisky – die er (zoals wij eerder in dit artikel schreven) van wordt beschuldigd US $ 5,5 miljard te hebben gestolen van zijn eigen bank en samen met zijn partner, Hennadiy Boholiubov, het offshore doorsluizen van dat geld.

Ihor Kolomoiski en Hennadiy Boholiubov

In het heetst van de campagne publiceerde een politieke bondgenoot van de zittende president Petro Poroshenko een grafiek op Facebook die aantoonde dat Zelensky en zijn televisieproductiepartners begunstigden waren van een web van offshore-bedrijven die  $ 41 miljoen aan fondsen zouden hebben ontvangen van Kolomoisky’s Privatbank.

Die bondgenoot, Volodymyr Ariev, leverde geen bewijs en zijn beschuldigingen zijn nooit bewezen. Maar de Pandora Papers laten zien dat in ieder geval enkele details in dit vermeende plan overeenkomen met de werkelijkheid. De gelekte documenten tonen informatie over 10 bedrijven in het netwerk die overeenkomen met structuren die in Ariev’s grafiek worden beschreven.

Uit de nieuwe documenten blijkt dat een deel van het netwerk werd beheerd met hulp van Fidelity Corporate Services, een offshore-adviesbureau dat een van de 14 bedrijven was waarvan de documenten deel uitmaken van het Pandora Papers-lek. Uit de documenten blijkt dat Zelensky en zijn partners gebruik maakten van bedrijven op de Britse Maagdeneilanden (BVI), Belize en Cyprus.

Twee van Zelensky’s medewerkers in het offshore-netwerk, die ook deel uitmaakten van zijn tv-productiebedrijf, hebben nu machtige posities. Serhiy Shefir is Zelensky’s belangrijkste presidentiële assistent, terwijl Ivan Bakanov de veiligheidsdienst van Oekraïne leidt.

Deze machtige posities brengen ook risico’s met zich mee. Shefir ontsnapte ternauwernood aan een schijnbare moordaanslag toen zijn auto op 22 september buiten Kiev werd beschoten. Hij was ongedeerd, maar zijn chauffeur raakte gewond.

Zelensky heeft herhaaldelijk beloofd de oligarchen in toom te houden. De dag na de aanval op Shefir nam het parlement van het land een wetsvoorstel aan dat een register van oligarchen zou creëren en hen zou verbieden politieke partijen te financieren of deel te nemen aan privatiseringen. Zelensky zei dat de aanslag op Shefir’s leven een krachtige reactie zal krijgen en zijn strijd tegen gevestigde belangen niet zal beïnvloeden.

Een woordvoerder van Zelensky weigerde commentaar te geven. Shefir en Bakanov reageerden niet op vragen.

Borys, de broer van Serhiy Shefir, die mede-eigenaar is van Maltex Multicapital Corp, zei dat hij inderdaad een eigenaar zou kunnen zijn, maar niet op de hoogte was van de details van de offshore-overeenkomst, die grotendeels het werk was van Bakanov, de nu hoofd van de Oekraïense veiligheidsdienst.

“Bakanov was onze financieel directeur, hij zette de financiële regelingen van ons bedrijf op”.

Borys Shefir zei dat dergelijke offshore-regelingen noodzakelijk waren vanwege de bedreiging voor het bedrijf door “autoriteiten en bandieten”. De leden van Kvartal 95 waren van plan om offshores af te stoten, maar het was een langzaam en moeilijk proces, zei hij.

221b Bakerstreet

Het is onduidelijk waarvoor het grootste deel van het offshore-netwerk werd gebruikt, maar een gedeeltelijk antwoord op het mysterie is te vinden in Baker Street in Londen, vlakbij de residentie van een ander beroemd fictief personage: Sherlock Holmes.

Documenten van Pandora Papers tonen aan dat een netwerkbedrijf werd gebruikt om een appartement in Londen te kopen, op korte loopafstand van het museum dat nu staat op 221b Baker Street, het adres van de legendarische detective van Sir Arthur Conan Doyle. Het gebied is een van de vele dure delen van Londen die de voorkeur genieten van buitenlandse investeerders die anonieme shell-bedrijven gebruiken.

Aubrey Belford/OCCRP Het Chalfont Court-gebouw in Baker Street in Londen, waar Serhiy Shefir een appartement kocht.

Dat appartement, een flat met drie slaapkamers aan Glentworth Street, werd in 2016 gekocht voor 1,58 miljoen pond ($ 2,28 miljoen) door een Belize-bedrijf dat eigendom was van Shefir, SHSN Limited. Een flat met twee slaapkamers in de buurt in het Chalfont Court-gebouw van Baker Street, dat in 2014 door Shefir voor 2,2 miljoen pond (US$ 3,5 miljoen) werd gekocht, werd in 2018 ook overgedragen aan SHSN Limited.

Uit de documenten blijkt ook dat een andere aandeelhouder van Kvartal 95, Andrii Iakovlev, in 2015 een appartement van ongeveer 1,5 miljoen pond ($ 2,3 miljoen) kocht in het Westminster Palace Gardens-gebouw, op korte loopafstand van de Houses of Parliament.

Toen een verslaggever contact met hem opnam, zei Iakovlev: “Jonge dame, ik spreek niet met mensen die ik niet ken. Neem contact op met onze advocaten.”

Iurii Azarov, een Oekraïense advocaat die voor Zelensky en zijn partners heeft gewerkt en wiens naam voorkomt op enkele van de documenten in de Pandora Papers, weigerde ook commentaar te geven.

Er is geen teken dat Zelensky zelf deel uitmaakte van de onroerendgoedovereenkomsten in Londen. Uit de documenten blijkt echter dat hij een belangrijke speler was in andere delen van het offshore-netwerk.

Centraal in het web van buitenlandse bedrijven staat Maltex Multicapital Corp, dat nog nooit eerder met Zelensky is gelinkt.

In 2017 werd Maltex gelijkelijk verdeeld tussen lege bedrijven van Zelensky, Iakovlev en de broers Serhiy Shefir en Borys Shefir. Ivan Bakanov, een andere Kvartal 95-partner die nu dienst doet als hoofd van de geheime politie van Oekraïne, was de begunstigde van een ander bedrijf dat optrad als kandidaat en trustee voor het eigendom van de vier andere mannen van Maltex.

Ivan Bokanov

Zelensky bezat samen met zijn vrouw een kwart van Maltex via een in Belize geregistreerd bedrijf genaamd Film Heritage. Maar in 2019, in het heetst van de verkiezingscampagne van Zelensky, droeg Film Heritage zijn eigendom van Maltex over aan een ander bedrijf dat eigendom is van Serhiy Shefir, de aanstaande presidentiële hoofdassistent. De overdrachtsdocumenten zijn opgesteld door Iurii Azarov.

De deal voorzag Zelensky van een afstand tot het offshore-netwerk, terwijl het hem niets kostte.

“Het aandeelbewijs toont aan dat er geen geld is betaald door de ontvangende partij. Daarom werd het eigendom alleen van de ene naam op de andere overgedragen”, zegt Martin Woods, een adviseur financiële criminaliteit die de documenten voor OCCRP heeft beoordeeld.

Ongeveer zes weken later ondertekende dezelfde advocaat, Azarov, nog een document waarin werd bepaald dat Maltex dividenden zou blijven betalen aan Zelensky’s Film Heritage, ook al bezat het geen aandeel meer in het bedrijf. Het document, een klantprofiel van Maltex opgesteld voor Fidelity, onthulde dat de vijf grootste inkomstenbronnen van het bedrijf Oekraïne, Wit-Rusland, Rusland, Belize en Cyprus waren.

De Pandora Papers-documenten bevatten geen details over de omvang van eventuele dividendbetalingen, of hoeveel er zijn gedaan. Sinds 2019 is Zelensky’s vrouw, Olena Zelenska, de enige uiteindelijk gerechtigde van Film Heritage, volgens het online register van vermogensverklaringen van ambtenaren, wat inhoudt dat eventuele latere betalingen naar haar zouden zijn gevloeid.

Financieel misdaadadviseur Woods zei dat de aandelenoverdracht mogelijk een “charade” was die erop gericht was een belang in Maltex te verbergen en er toch geld mee te verdienen. Zelensky heeft Maltex niet genoemd in een van zijn openbare vermogensaangiften, waaronder een ingediend voor 2018, toen hij nog steeds 25 procent van het bedrijf bezat.

In een dergelijke regeling “heeft de echte eigenaar een andere persoon geplaatst om op te treden als zijn of haar gevolmachtigde om zich voor te doen als de aandeelhouder”, zei Woods.

“De persoon die de overdracht doet, wil de aandelen en het voordeel van de aandelen behouden, maar wil niet dat andere mensen weten dat dat de situatie is.”

In antwoord op vragen van Pandora Papers-verslaggevers, bevestigde Fidelity dat het de geregistreerde agent was voor Maltex Multicapital Corp, maar het zei dat Zelensky momenteel geen eigenaar of begunstigde was van een bedrijf onder zijn beheer.

“De huidige Oekraïense president is niet onze klant en heeft ook geen eigendom of enige andere positie in een entiteit onder ons bestuur”, zei Fidelity.

Het bedrijf voerde ook aan dat er niets mis zou zijn geweest om voor Zelensky te hebben gewerkt voordat hij in 2019 naar een politiek ambt ging. “We zien geen geldige reden waarom een dergelijke particulier zou worden uitgesloten om zijn zaken internationaal te doen , inclusief via een BVI [British Virgin Islands] business Company, indien dit geschikt wordt geacht.”

Het bedrijf reageerde niet op vervolgvragen over de andere partners van Zelensky, evenals de overdracht van zijn belang in Maltex Multicapital Corp aan de partners van Shefir.

Een breder web

De documenten in de Pandora Papers bevatten ook details die aansluiten bij bredere beschuldigingen van offshore-machinaties tegen Zelensky en zijn partners tijdens de verkiezingen van 2019.

Tijdens de campagne beweerde het pro-Poroshenko-parlementslid Ariev dat Zelensky en zijn partners de begunstigden waren van een offshore-netwerk van bedrijven die $ 41 miljoen aan betalingen ontvingen die afkomstig waren van Privatbank, de Oekraïense financiële instelling die de oligarch Kolomoisky zou hebben geplunderd.

De aantijgingen van Ariev werden gedetailleerd in een grafiek die hij op Facebook publiceerde en een complex web van transacties laat zien tussen lagen van bedrijven in offshore-paradijzen, waaronder de BVI, Cyprus en Belize. De grafiek toonde geld dat van de bank stroomde via een reeks schijnbare lege entiteiten naar bedrijven die eigendom zouden zijn van Zelensky en medewerkers.

Ariev heeft geen documentatie verstrekt om zijn beweringen te staven.

Zelensky: eigenaar van 10 bedrijven die in het geheim geld ontvingen

De documenten van Pandora Papers bieden echter wel de eerste bevestiging voor elementen van zijn bewering: dat 10 van de bedrijven die het geld zouden hebben ontvangen, echt toebehoorden aan Zelensky en zijn partners. Dergelijke informatie was niet eerder openbaar beschikbaar.

De nieuwe documenten bevestigen echter niet de beweringen van Ariev dat de offshores geld hebben ontvangen van Kolomoisky’s Privatbank. Ze geven slechts fragmentarische informatie over hoe geld door Zelensky en het offshore-netwerk van zijn partners is gegaan. De financiële stromen die uit de documenten blijken, lijken verband te houden met hun televisieproductiebedrijf, waarvan Kolomoisky klant was.

Uit de gelekte documenten blijkt dat het offshore-netwerk is opgezet door personen achter Kvartal 95 in 2012, hetzelfde jaar waarin lokale media meldden dat Kvartal 95 een productieovereenkomst sloot met Kolomoisky’s 1+1 Group.

Uit de Pandora Papers blijkt dat SVT Films Ltd, een bedrijf dat vanaf mei 2013 voor de helft in handen was van de BVI-holding Maltex, in januari 2013 1,2 miljoen dollar aan licentievergoedingen zou krijgen van een offshorebedrijf dat verbonden is met Kolomoisky’s 1+1-netwerk voor het televisieprogramma “Make a Comedian Laugh.”

In 2015 ontving een bedrijf genaamd Gimentiano Holdings Ltd, dat uiteindelijk eigendom was van Zelensky’s vriend Andriy Iakovlev, ook $ 750.000 op zijn rekening bij de Cypriotische tak van Kolomoisky’s Privatbank. Het geld kwam van SVT Films Ltd. voor “betaling van interim-dividenden”.

OCCRP heeft eerder gemeld dat het Cypriotische filiaal een sleutelrol speelde in de vermeende miljardendiefstal van Kolomoisky en zijn partner van de bank. Kolomoisky’s partner, Boholiubov, weigerde te reageren op vragen van verslaggevers die aan beide mannen waren gericht.

Zelfs terwijl Zelensky zijn anti-oligarchcampagne doorzet, blijven sommigen twijfelen aan zijn oprechtheid. Onder hen is Ruslan Ryaboshapka, die in 2019 door Zelensky werd gekozen als de hoogste aanklager van het land, maar begin 2020 uit de rol werd gezet. Hij vertelde OCCRP dat hij gelooft dat dit te wijten was aan druk van de oligarch Kolomoisky.

‘Een president zou geen offshore-bedrijven moeten bezitten. Over het algemeen zijn offshorebedrijven slecht, of ze nu eigendom zijn van een president of niet’, zei Ryaboshapka.

Hij noemde het verplaatsen van geld naar het buitenland “een oude traditie” in Oekraïne, omdat het land werd gezien als een gevaarlijke plaats zonder “rechtsstaat”. Maar toch roept het gebruik van dergelijke bedrijven vandaag de dag rode vlaggen op van “belastingontduiking of de legalisatie van zwart geld”, zei hij.

“Dat is de essentie van offshore bedrijven.”


Dit artikel is samengesteld uit bronnen die in de tekst rood gekleurd zijn, en op basis van onderzoek uitgevoerd door:

Aubrey Belford (OCCRP), Margot Gibbs (ICIJ), Luke Harding (The Guardian) en Simon Goodley (The Guardian)


DZN professionaliseert en wordt onderdeel van DZN Media! Waardeer je onze journalistiek? Steun ons dan met een donatie!

Delen op sociale media